COVID-19 PODRÍA EXTINGUIR A LOS GORILAS DE LAS MONTAÑAS DE ÁFRICA

Congo – A medida que el coronavirus infecta a más personas en todo el mundo, los conservacionistas advierten sobre el riesgo para otra especie vulnerable: el gorila de montaña en peligro de extinción de África.

El Parque Nacional Virunga del Congo, hogar de aproximadamente un tercio de los gorilas de montaña del mundo, está prohibiendo visitas hasta el 1 de junio, citando “consejos de expertos científicos que indican que los primates, incluidos los gorilas de montaña, son susceptibles a complicaciones derivadas del virus COVID-19. “

La vecina Ruanda también está cerrando temporalmente el turismo y las actividades de investigación en tres parques nacionales que albergan primates como gorilas y chimpancés.

Los gorilas de montaña son propensos a algunas enfermedades respiratorias que afectan a los humanos. Un resfriado común puede matar a un gorila, según el Fondo Mundial para la Naturaleza, una de las razones por las cuales a los turistas que rastrean a los gorilas normalmente no se les permite acercarse demasiado.

Alrededor de 1,000 gorilas de montaña viven en áreas protegidas en Congo, Uganda y Ruanda, para quienes el turismo es una fuente importante de ingresos. Pero COVID-19 ha llevado a medidas restrictivas.

La decisión del Parque Nacional Virunga ha sido bien recibida por los conservacionistas de la región.

Paula Kahumbu, directora ejecutiva del grupo conservacionista con sede en Kenia WildlifeDirect, dijo a The Associated Press que “se deben hacer todos los esfuerzos posibles” para proteger a los gorilas de montaña porque quedan muy pocos en la naturaleza.

“Sabemos que los gorilas son muy sensibles a las enfermedades humanas”, dijo. “Si alguien tiene un resfriado o una gripe, no se les permite ir a ver a los gorilas. Dado que el coronavirus no tiene síntomas durante tanto tiempo en algunos casos, significa que podríamos poner a esos gorilas en riesgo”.

Incluso las medidas existentes pueden no ser suficientes para protegerlas.

Conservation Through Public Health, un estudio publicado este año por su grupo y la Universidad de Ohio mostró que las medidas establecidas para proteger a los gorilas de los humanos no son efectivas en la práctica.

La regla sobre mantener una distancia segura de los gorilas se rompió casi cada vez que un grupo de turistas visitó, dijo.

“Lo que encontró la investigación es que la regla de los 7 metros se rompió casi todo el tiempo… como el 98% de las veces”, dijo. “Pero lo interesante es que el 60% de las veces fueron los turistas quienes lo rompieron y el 40% de las veces fueron los gorilas quienes lo rompieron”.

Si no se puede evitar una interacción cercana, dijo, una medida que podría mejorar la seguridad es exigir a los turistas que usen máscaras en todo momento.

Uganda no ha anunciado el cierre del turismo de gorilas, aunque el tráfico de turistas de Europa y otros lugares ha disminuido.

Un portavoz de la Autoridad de Vida Silvestre de Uganda, Bashir Hangi, dijo que la decisión de cerrar el turismo de gorilas ahora es académica, ya que casi no hay negocios en medio del brote.

Aún así, dijo, los pocos turistas que vienen son examinados para detectar fiebre y otros síntomas y deben obedecer las reglas, como no pararse a menos de 7 metros (21 pies) de una familia de gorilas. Los visitantes de países afectados por virus que han pasado por la cuarentena en Uganda deben presentar lo que él llamó un certificado de aislamiento antes de que se les permita rastrear a los gorilas.

Amos Wekesa, cuyos safaris en los Grandes Lagos organizan giras de gorilas en Ruanda y Uganda, habló tristemente de “casi ningún negocio” a medida que los turistas posponen visitas o buscan reembolsos.

La población de gorilas de montaña de la región se redujo drásticamente en el siglo pasado debido a la caza furtiva, la enfermedad y la invasión humana. Los gorilas de montaña se han catalogado como en peligro crítico o en peligro desde 1996, aunque ahora se dice que su número está creciendo como resultado de los esfuerzos de conservación.

Pero ha habido pérdidas dolorosas. Algunos gorilas mueren por causas naturales, caen de los árboles o mueren en peleas entre machos por territorio o dominio. Un rayo mató a cuatro gorilas de montaña en febrero.

En Ruanda, donde el turismo es el principal generador de divisas, el gobierno ha priorizado la protección de los gorilas, e incluso ha lanzado una ceremonia de nomenclatura para los primates bebés.

Los ingresos del turismo son clave para proteger a los gorilas de montaña, ya que las autoridades pueden usar parte del dinero para ayudar a las comunidades locales o invertir en actividades contra la caza furtiva. Un permiso de seguimiento de gorilas cuesta hasta $ 600 en Uganda, y miles de turistas pagan cada año. Un permiso similar cuesta más de $ 1,000 en Ruanda.

Algunos temen que la pérdida de ingresos turísticos durante la pandemia de coronavirus pueda exponer aún más a los primates a los cazadores furtivos. Virunga, establecido en 1925 como el primer parque nacional de África y ahora Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO, ha sido vulnerable durante mucho tiempo en una parte volátil del este del Congo.

“Creo que esto tendrá un gran impacto en su sostenibilidad”, dijo Kahumbu, el conservacionista de Kenia, sobre Virunga. “Pido a todos los donantes y gobiernos que apoyan estos parques nacionales en África que faciliten los parques que necesitan cerrar para hacerlo y sobrevivir”.

Los cazadores furtivos podrían hacer aún más daño a los gorilas si creen que los esfuerzos contra la caza furtiva se han reducido, dijo.

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